Kerber regresa, Swiatek está listo para su debut en 2024

No miremos ahora, pero la Copa United podría estar en peligro de alcanzar su punto máximo antes de tiempo.

Es solo el día 2, pero la alineación del sábado en Australia (oye, ni siquiera estamos en 2024 todavía) es, francamente, una increíble y apetitosa mezcla heterogénea de tenis:

Está la gallarda número 1 del mundo, una aspirante a surfista, que abre su temporada contra la prometedora jugadora número 11. La actual campeona de Wimbledon contra la jugadora que más ha mejorado del WTA Tour en 2023. Ah, y el regreso de una querida tres veces campeona de Grand Slam después de una pausa de 18 meses por embarazo.

“Sí”, dijo Angelique Kerber, “ha cambiado un poco en mi equipo y en mi vida. Estoy listo. No veo la hora de volver a la cancha y jugar”.

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Kerber, que ahora tiene 35 años y que dio a luz a su hija Liana en febrero de 2023, participó en el duelo entre Alemania e Italia del Grupo D en Sídney. Inmediatamente se enfrentará a la número 30 Jasmine Paolini, que intentará ayudar a Italia a regresar a la final de la Copa United.

Hay motivos para creer que Kerber será competitiva. Llegó a las semifinales de Wimbledon en 2021 a la edad de 33 años y ganó títulos en 2021 y 2022. Kerber está en buen terreno; Ganó el Abierto de Australia en 2016 y fue semifinalista dos años después.

Y vuelve con el entrenador Torben Beltz, que además es el capitán de Alemania. Malas noticias para los oponentes de Kerber: cuando la mayoría de las jugadoras comenzaron la temporada norteamericana en cancha dura el año pasado, ella y Beltz ya estaban trabajando en 2024.

«Estoy muy feliz de estar sentado aquí de nuevo, de hecho durante mucho tiempo», dijo Kerber. “Estoy bien hasta ahora. Creo que el mayor desafío para mí será el clima, ya que he estado entrenando bajo techo en Polonia durante los últimos meses. Creo que soy un jugador que puede ponerse en forma rápidamente con el calor. Me gusta el calor”.

Kerber y Paolini nunca han jugado.

Polonia, cabeza de serie, se enfrentará a Brasil en Perth, con Iga Swiatek enfrentándose a Beatriz Haddad Maia. Swiatek terminó 2022 con su segundo puesto número uno consecutivo a fin de año. Beatriz Haddad Maia ha realizado una temporada en la que alcanzó por primera vez en su carrera el top 10.

En su primer partido del Grupo A el viernes, España venció a Brasil 2-1 y ganó los dobles mixtos. Haddad Maia fue el único ganador de Brasil, derrotando a Sara Sorribes Tormo en sets corridos.

Con 22 años y 159 días, Swiatek se convirtió en la sexta jugadora más joven en convertirse en la número uno de fin de año de la WTA en temporadas consecutivas desde que se publicó el ranking por primera vez en 1975. Swiatek es mayor que Chris Evert, Steffi Graf y Monica Seles, Martina Hingis y Caroline Wozniacki.

“Aunque mi clasificación a finales de año era similar a la de 2022, esta temporada (2023) fue completamente diferente”, dijo Swiatek a los periodistas en Perth. “Tuvimos que afrontar muchos altibajos y algunas dificultades. Jugar los últimos partidos en Cancún con tanto peso en el ranking sobre mis hombros me dio mucha confianza.

«Estoy aprendiendo mucho sobre mí mismo. Lo haré en 2024».

Swiatek y Haddad Maia se han dividido los dos únicos partidos que han disputado, con el brasileño ganando en los octavos de final de 2022 en Toronto y Swiatek revanchándose en las semifinales de Roland Garros el año pasado. Ambos juegos duraron tres sets.

Quizás el duelo más sabroso tenga lugar en el Grupo E en Perth: Marketa Vondrousova de la República Checa contra Zheng Qinwen de China. Vondrousova ganó su primer gran torneo en Wimbledon el año pasado y terminó el año en el puesto número 7. Zheng ganó dos títulos y terminó en el puesto 15.

La sorpresiva victoria en el All England Club colocó a Vondrousova entre las 10 mejores del año, uniéndose a las jugadoras checas Karolina Muchova y Barbora Krejcikova. Fue la primera vez desde la introducción del ranking WTA Tours que tres jugadoras checas terminaron entre las 10 primeras.

Vondrousova demostró ser una jugadora fuerte, ganando 14 de 17 partidos en los Grand Slams de 2023, para un impresionante porcentaje de victorias de 0,824. En apenas su octavo cuadro principal importante, Zheng alcanzó los cuartos de final del Abierto de Estados Unidos. Los dos nunca se han conocido, pero dado que Zheng cumplió 21 años en octubre y Vondrousova tiene 24, se podría suponer que esto podría suceder con más frecuencia en el futuro.

Cuando Holanda se enfrente a Noruega en el Grupo F, Arantxa Rus se enfrentará a Malene Helgo. Rus, de 33 años, lidera a Helgo 2-1 en partidos cara a cara, aunque dividieron sus últimos partidos de 2022 en eventos de la ITF en Haabneeme, Estonia y Liepaja, Letonia.

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